Lo que el arte y la genética revelan sobre el azafrán, la especia más cara del mundo

Extraído del pistilo de la flor del “cocodrilo del azafrán”, científicamente llamado Crocus sativus, el azafrán “verdadero” es la especia más cara del mundo. Se sabe que este manjar se cultiva desde hace miles de años en las cercanías del Mediterráneo, pero aún se desconoce cuándo y dónde se domesticó por primera vez. 

Lo que el arte y la genética revelan sobre el azafrán, la especia más cara del mundo
Las flores de cocodrilo del azafrán, llamadas científicamente Crocus sativus, de las que se extrae el “verdadero” azafrán, la especia más cara del mundo, que se puede vender a R$ 50 el kg. Imagen: Petia_is – Shutterstock

Sin embargo, un nuevo estudio puede haber desentrañado este misterio. Y lo más interesante de esto es la relación que se ha hecho entre la genética y el arte antiguo para llegar a este descubrimiento.



En un artículo publicado recientemente por la revista científica Frontiers in Plant Science, los científicos describen cómo los dos caminos convergen en la misma región. “Tanto as obras de arte antigas quanto a genética apontam para a Grécia da Idade do Bronze, em aproximadamente 1700 aC ou anteriormente, oa origem da domesticação do açafrão”, disse Ludwig Mann, um dos principais autores do estudo, doutorando na Technische Universität Dresden , en Alemania.

Aproximadamente 250 especies, el género Crocus se extiende desde el sur y centro de Europa y el norte de África hasta el oeste de China. A diferencia del azafrán domesticado, estas especies se reproducen sexualmente en la naturaleza. El primer uso del azafrán silvestre por parte de los humanos fue el pigmento para pinturas rupestres, hace unos 50 años en lo que ahora es Irak. Los textos antiguos de Sumeria, Asiria y Babilonia también describen el uso del azafrán silvestre en la medicina y como colorante.

El azafrán domesticado no crece en la naturaleza

El azafrán domesticado, por otro lado, no crece en la naturaleza y solo puede propagarse asexualmente con la ayuda humana al dividir sus "cormos" subterráneos, órganos de almacenamiento similares a troncos. 



El proceso fue descrito por primera vez por el filósofo griego Teofrasto en el siglo IV a. Hoy en día, el azafrán domesticado se cultiva en todo el mundo, para su uso en la cocina y los perfumes, además de ser utilizado como colorante amarillo. Entre 15 y 16 flores, que tardan entre 370 y 470 horas en recolectarse, rinden un solo kilogramo, que puede venderse entre US$ 1,3 y US$ 10 (R$ 6,5 y R$ 50).

“Descubrir dónde y cuándo se domesticó por primera vez el azafrán no es sencillo: la especie es difícil de estudiar genéticamente, porque tiene tres copias de cada cromosoma en lugar de las dos habituales, y un genoma grande que contiene un alto porcentaje de ADN repetitivo que es difícil para secuenciar", dijo el autor principal Seyyedeh-Sanam Kazemi-Shahandashti, estudiante de doctorado en el Instituto de Bio y Geociencias en el centro de investigación Jülich Forschungszentrum en Alemania.

“o no hay restos de antepasados ​​del azafrán conservados desde la antigüedad, aquí volvemos a visitar obras antiguas que representan plantas parecidas al azafrán. Esperábamos que esto pudiera indicarnos regiones específicas”.

Lo que el arte y la genética revelan sobre el azafrán, la especia más cara del mundo
Los primeros signos del cultivo del azafrán se encontraron en los frescos de la Edad del Bronce del Egeo de Creta y Santorini, Grecia, que datan de 1700 a 1500 a. Aquí se muestra parte del fresco “Los recolectores de azafrán”. Imagen: Autor desconocido – vía Frontiers in Plant Science

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Los autores argumentan que las obras de arte de la civilización minoica de la antigua Grecia son probablemente las primeras en representar el azafrán domesticado. Por ejemplo, los parches densos de flores de cocodrilo en el fresco "Los recolectores de azafrán" de la isla de Santorini (aproximadamente 1600 a. C.) sugieren cultivo. Otro fresco en la misma isla, “Las Adorantes”, muestra largas flores estigmatizadas de color rojo oscuro que vuelan sobre pétalos de color violeta oscuro, típicas del azafrán domesticado. Flores, estos rasgos también se representan en cerámicas y textiles de la Edad del Bronce en Grecia. En Egipto, las tumbas de los siglos XV y XIII a. C. representan a embajadores de Creta pagando tributo en forma de textiles teñidos con azafrán.



Los investigadores investigan las causas de las variaciones regionales

Esta tesis de origen en la Grecia de la Edad del Bronce concuerda con los resultados de estudios genéticos en 2019, que demostraron que Crocus cartwrightianus, que solo existe en Grecia continental y Creta, es el pariente silvestre más cercano del azafrán.

Según los autores, el azafrán moderno y sus tres genomas surgieron espontáneamente en la naturaleza, exclusivamente a partir de C. cartwrightianus o de híbridos entre C. cartwrightianus y otra especie. Entonces, los griegos de la Edad del Bronce habrían retenido el azafrán debido a sus cualidades superiores como especia.


Según Tony Heitkam, líder del grupo de Genómica de Plantas de la Technische Universität Dresden y uno de los autores del estudio, el equipo seguirá rastreando las propiedades del azafrán. “Hoy en día, en todo el mundo, todos los cocodrilos azafrán son efectivamente clones que se remontan a la aparición del azafrán en la antigua Grecia. Sin embargo, a pesar de compartir el mismo genoma, el azafrán puede tener diferentes propiedades según la región. Comencemos investigando las causas moleculares, en particular las llamadas diferencias epigenéticas, de esta variación regional”.


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